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Crystal Ball est le nom d'un triple album assemblé en novembre 1986, et destiné à une sortie début 1987. Refusé par Warner Bros pour des raisons essentiellement commerciales, le projet est devenu un double album qui parut en mars 1987 sous le nom de Sign O The Times.

Nota : le titre exact de l'album reste incertain, et n'était probablement pas définitif au moment du projet. Il semble que plusieurs possibilités aient co-existé : le titre Crystal Ball seul, mais également Camille's Crystal Ball, ou bien que Prince ait souhaité que l'album soit édité directement sous le nom de Camille.

Genèse

Après la complétude de Parade (paru en mars 1986), Prince a enregistré énormément de matériel musical. Dès juillet 1986, un double album est finalisé avec The Revolution : il s'agit de Dream Factory. Ce projet est mis de côté durant l'été 1986 lorsque les membres de The Revolution annoncèrent leur intention de partir du groupe. Sur fin octobre / début novembre, Prince réalise intégralement l'album de Camille, pour lequel un test-pressing est produit et une date de sortie envisagée pour début 1987.

Quelques semaines plus tard, Prince décide de constituer un triple album qui comporterait des morceaux issus de l'album de Camille, de Dream Factory, et d'autres titres enregistrés au fil de l'eau. L'idée d'un film était également dans l'air du temps, mettant en scène Camille et Prince et l'on comprendrait à la fin qu'il s'agit en fait d'une seule et même personne.

Contenu

Le contenu de Crystal Ball est connu pour plusieurs raisons. Une cassette audio a été envoyée à Bernie Grundman Mastering en vue de la préparation d'une sortie commerciale. D'autre part, Mo Ostin, alors directeur chez Warner Bros, a été convié au studio Sunset Sound pour une séance d'écoute du triple album. C'est alors qu'il a été jugé qu'il était préférable de condenser l'oeuvre sur un double album, qui est devenu Sign O The Times.

  • Side 1:
  1. Rebirth Of The Flesh - Camille
  2. Play In The Sunshine
  3. Housequake - Camille
  4. The Ballad Of Dorothy Parker
  • Side 2:
  1. It
  2. Starfish And Coffee
  3. Slow Love
  4. Hot Thing
  • Side 3:
  1. Crystal Ball
  2. If I Was Your Girlfriend - Camille
  3. Rockhard In A Funky Place - Camille
  • Side 4:
  1. The Ball
  2. Joy In Repetition
  3. Strange Relationship - Camille
  4. I Could Never Take The Place Of Your Man
  • Side 5:
  1. Shockadelica - Camille
  2. Good Love - Camille
  3. Forever In My Life
  4. Sign O' The Times
  • Side 6:
  1. The Cross
  2. It's Gonna Be A Beautiful Night
  3. Adore (Until The End Of Time)

On remarque dans cette liste de titres que Prince a retenu sept des huit titres de l'album de Camille (seul Feel U Up n'est pas retenu, il sera édité en 1989 en face B du single de Partyman). Il intègre également sept titres issus du projet Dream Factory : The Ballad Of Dorothy Parker, It, Starfish And Coffee, Slow Love, Hot Thing, Crystal Ball, I Could Never Take The Place Of Your Man, Sign O' The Times et The Cross. Tous ces morceaux, hormis Crystal Ball, seront présents sur Sign O' The Times. Les autres titres proviennent de sessions isolées, datant de juillet à novembre 1986. Le titre Adore est encore nommé à ce stade Adore (Until The End Of Time) mais la version est identique à celle connue.

Analyse

Alors que Sign O The Times est souvent considéré comme l'oeuvre la plus aboutie de Prince, Crystal Ball devait aller encore plus loin, proposant l'équivalent d'un troisième disque juste phénoménal en intégrant des morceaux comme Crystal Ball, Joy In Repetition (que l'on retrouvera ensuite sur Graffiti Bridge), Shockadelica (qui paraîtra en face B du single de If I Was Your Girlfriend) ou encore Rockhard In A Funky Place qui trouvera sa place sur le Black Album. On trouve aussi le morceau The Ball, qui contient l'essentiel de l'idée de Eye No sur l'album Lovesexy.

Pour autant il faut avouer qu'il est difficile d'imaginer une telle oeuvre dans le commerce, à une époque où la durée standard d'un album est de 45 minutes (une face de vinyl fait 20 minutes, une face de cassette audio 45 minutes). Les morceaux supprimés de l'oeuvre finale sont ceux, justement, qui sont les moins évidents et dont la destination est plus probable sur une face B de maxi single qu'au sein d'un album. Finalement, ce triple album n'aurait-il pas frisé l'indigestion tant il est riche et décalé ?

Raisons de l'abandon

La perspective d'un triple album a rencontré de fortes réticences de la part des dirigeants de Warner. Tout d'abord, en termes pratiques un triple-LP est difficile à produire. Alors que pour un double album il suffit de disposer d'une pochette ouvrante, un triple-LP nécessite un coffret pour contenir les trois disques. Cette présentation fait que la fabrication, le transport, et le stockage représentent un surcoût non négligeable qui ne peut être compensé par le prix de vente. La plupart des triple albums vendus dans le commerce sont des concerts ou des compilations. Pour la première fois, Prince souhaitait éditer un triple album constitué de matériel totalement inédit.

D'autre part, le projet était commercialement très risqué. Les albums Around The World In A Day et Parade, bien que certifiés Disque de Platine aux USA, n'ont obtenu que des scores relativement faibles après Purple Rain. Il n'était donc pas certain qu'un triple album rencontre réellement le public, déjà saturé de plusieurs albums et de nombreux singles princiers. Le potentiel de ventes en Europe était également assez limité.

L'un des dirigeants de Warner, Mo Ostin, fut invité à Sunset Sound pour une séance d'écoute de l'album. Il tenta de persuader Prince de réduire son projet à un double-LP. Prince a eu beaucoup de mal à accepter de découper ainsi son oeuvre maîtresse. Il finit par l'accepter fin décembre 1986. Il retiendra 15 titres du projet Crystal Ball pour figurer sur le nouveau double-LP intitulé Sign '☮' The Times. Le morceau U Got The Look est enregistré le 21 décembre pour être intégré en dernière minute au projet.

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