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Pepe Willie

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Pepé Willie, né le 22 juillet 1948, est une figure essentielle de l'entourage de Prince durant les premières années.

Premières années avec Prince (1974-1979)

Pepé est arrivé à Minneapolis au début des années 1970 en provenance de New York. Il était alors fiancé à Shauntel Manderville, qui est une cousine de Prince.

Au début de l'année 1974, le frère de Shauntel Manderville organise une fête pour son club de ski. Le groupe de Prince, Grand Central, jouait à l'occasion de cette fête. Pepé fut emballé par le groupe et décida de les prendre en main immédiatement. Quelques jours plus tard, il supervisait leurs répétitions qui se déroulaient dans la cave de la maison de Morris Day. Il pensa pendant environ un mois que Prince était seulement le guitariste du groupe, avant de découvrir qu'il maitrisait déjà plusieurs instruments.

A cette époque le groupe Grand Central comprenait Morris Day et André Cymone, ainsi que Linda Anderson (la soeur d'André), et William Dowdy.

Pepé proposa son aide au groupe, dont les membres étaient alors âgés de 15 ou 16 ans à peine. Il leur appris à construire des morceaux, et comment fonctionnait le business de la musique. Il engagea Prince et André Cymone comme musiciens de studios, ce qui leur permit d'avoir une première expérience professionnelle à un très jeune âge.

A cette époque, ils enregistrent ensemble des démos aux studios Cookhouse à Minneapolis. Ces sessions seront éditées ultérieurement sous les titres Minneapolis Genius (1986) et Symbolic Beggining (1995).

En 1977 Pepé Willie forme son propre groupe appelé 94 East, et il obtient un contrat chez Polydor. Prince et André Cymone figurent alors parmi les musiciens rassemblés autour de lui. Ils ont aussi l'occasion de se rendre à New York pour travailler ensemble sur un autre projet de Pepé.

Lorsque Prince obtint son premier contrat chez Warner Bros, Pepé était en soutien pour les négociations. En 1978, il prêta sa maison pendant six mois pour servir d'espace de répétition au premier groupe professionnel de Prince, après qu'un vol d'instruments ait eu lieu dans le local où ils avaient l'habitude de répéter.

C'est Pepé Willie qui produisit le premier concert de Prince en tant qu'artiste officiel, au Capri Theatre de Minneapolis, en janvier 1979 via sa compagnie Pepé Music Inc. Au départ trois shows furent envisagés, mais le premier fut loin d'être complet donc le troisième fut abandonné. Le second concert, pour lequel des cadres de Warner Bros avaient fait le déplacement, devait permettre de décider si Prince était prêt ou non à assurer une tournée en son nom. En raison de nombreux problèmes techniques (dont un micro HF sur la guitare de Dez Dickerson qui refusait obstinément de fonctionner), et d'une anxiété palpable chez Prince, qui tourna le dos au public une grande partie du show, il fut décidé qu'une tournée aurait lieu plus tard.

Ces tensions ont conduit le manager d'alors, Owen Husney, à démissionner. Pepé Willie a pris en charge temporairement le management de Prince, jusqu'à ce que l'équipe de Cavallo, Ruffalo & Fargnoli ne prenne le relais. Il s'occupa notamment d'accompagner Prince dans des sessions d'autographes en magasins.

Le contrat de 94 East avec Polydor tomba à l'eau bien qu'un single, intitulé 10:15 couplé avec Fortune Teller, était prêt à sortir. Cela sonna la fin des relations professionnelles entre Pepé Willie et Prince.

Minneapolis Genius et Symbolic Beggining

Ayant remis la main sur des bandes magnétiques comprenant la participation de Prince et André Cymone, Pepé Willie décide d'organiser leur parution au milieu des années 1980 sous le nom de 94 East. Les bandes n'étaient pas directement exploitables, alors il fut décidé de les mixer avec une orchestration plus moderne et dans un style plus disco.

L'album Minneapolis Genius est paru en 1986 chez Hot Pink Records, et comporte six titres. Prince fut mécontent de voir paraître ces enregistrements et refusa de parler à Pepé Willie pendant plusieurs années.

Au début des années 1990, Pepé Willie retrouve par hasard les bandes master enregistrées aux studios Cookhouse et comportant les versions originales des morceaux de 94 East. Un coffret CD, comportant l'album Minneapolis Genius augmenté des versions originales, paraît en 1995. Il sera réédité de nombreuses fois par la suite, sous des noms différents.

Activité actuelle

Pepé Willie est un producteur et découvreur de nouveaux talents reconnu dans la région de Minneapolis. Il est également consultant dans le business de la musique et des maisons de disques. Vous pouvez retrouver l'interview que j'ai réalisé avec Pepé Willie lors de mon voyage à Minneapolis en 2012 :

Pepe Willie interview with Laurent Calhoun Square07:01

Pepe Willie interview with Laurent Calhoun Square

Mon interview de Pepé Willie en 2012 à Minneapolis

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