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Sign '☮' The Times est le neuvième album de Prince. Il est paru sous la forme d'un double album vinyle (et double-CD, double-K7) le 30 mars 1987, chez Paisley Park Records / Warner Bros.

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Sign 'O' The Times

Genèse

En juillet 1986, soit à peine quatre mois après la sortie de l'album Parade, Prince a déjà enregistré avec The Revolution un double album complet, intitulé Dream Factory. Une configuration de ce nouvel album est assemblé fin juillet, tandis qu'au même moment les membres du groupe annoncent à Prince qu'ils souhaitent cesser de travailler avec lui. Ils conviennent d'assurer le Parade Tour de l'été 1986 en Europe et au Japon, avant de se séparer pour de bon. L'album Dream Factory est abandonné en tant que tel.

Par la suite, Prince réalise un nouveau projet en solo : un album d'un alter-égo appelé Camille, dont la particularité est de présenter des chansons avec une voix accélérée ('pitchée'). L'album, constitué de 8 titres, est assemblé en novembre 1986. Un numéro de catalogue est attribué par Warner pour une possible édition en janvier 1987. Mais Prince préféra conserver cet album pour l'intégrer dans un projet plus ambitieux.

Disposant de beaucoup de matériel musical à la fin de l'année 1986, Prince constitue le contenu d'un triple album intitulé Crystal Ball, qui est présenté aux dirigeants de Warner fin novembre. Le triple album avait pour thème une dualité de personnages entre Camille et Prince. Il était vaguement envisagé à l'époque qu'un film pourrait mettre en scène ces deux personnages, et il apparaîtrait à la fin qu'ils ne forment qu'une seule et même personne.

La perspective d'un triple album a rencontré de fortes réticences de la part des dirigeants de Warner. Tout d'abord, en termes pratiques un triple-LP est difficile à produire. Alors que pour un double album il suffit de disposer d'une pochette ouvrante, un triple-LP nécessite un coffret pour contenir les trois disques. Cette présentation fait que la fabrication, le transport, et le stockage représentent un surcoût non négligeable qui ne peut être compensé par le prix de vente. La plupart des triple albums vendus dans le commerce sont des concerts ou des compilations. Pour la première fois, Prince souhaitait éditer un triple album constitué de matériel studio totalement inédit.

D'autre part, le projet était commercialement très risqué. Les albums Around The World In A Day et Parade, bien que certifiés Disque de Platine aux USA, n'ont obtenu que des scores relativement faibles après Purple Rain. Il n'était donc pas certain qu'un triple album rencontre réellement le public, déjà saturé de plusieurs albums et de nombreux singles princiers. Le potentiel de ventes en Europe était également assez limité.

L'un des dirigeants de Warner, Mo Ostin, fut invité à Sunset Sound pour une séance d'écoute de l'album. Il tenta de persuader Prince de réduire son projet à un double-LP. Prince a eu beaucoup de mal à accepter de découper ainsi son oeuvre maîtresse. Il finit par l'accepter fin décembre 1986. Il retiendra 15 titres du projet Crystal Ball pour figurer sur le nouveau double-LP intitulé Sign '☮' The Times. Le morceau U Got The Look est enregistré le 21 décembre pour être intégré en dernière minute au projet.

Enregistrement

Les morceaux qui composent le double album Sign '☮' The Times ont majoritairement été enregistrés entre mars et novembre 1986.

Les titres The Ballad Of Dorothy Parker, Starfish And Coffee, It, Slow Love, I Could Never Take The Place Of Your Man, Sign '☮' The Times, et The Cross figuraient déjà dans la dernière configuration connue de Dream Factory (juillet 86). I Could Never Take The Place Of Your Man provient d'enregistrements plus anciens, datant initialement de 1982.

The Ballad Of Dorothy Parker fut le premier morceau enregistré dans le nouveau home studio de Prince, situé dans sa maison de Minneapolis. Le studio est maintenant assez grand pour permettre d'enregistrer avec un groupe au complet. En parallèle, Prince continuera de répéter et enregistrer au hangar de Washington Avenue, tandis que la construction des studios Paisley Park a débuté en janvier 1986.

L'album de Camille fournira trois titres à l'album final : Housequake, Strange Relationship et If I Was Your Girlfriend. La version de Strange Relationship est celle qui a été refaite en partie pour l'album de Camille. Ce titre était déjà présent sur Dream Factory, mais dans une version intermédiaire travaillée avec Wendy et Lisa. Une première démo (au piano) avait été enregistrée en 1982.

Adore, Play In The Sunshine et It's Gonna Be A Beautiful Night ont été enregistrés en novembre 1986, pour figurer sur le triple album Crystal Ball. En ce qui concerne It's Gonna Be A Beautiful Night, il s'agit d'un enregistrement live effectué à Paris au Zénith, pendant le Parade Tour. Le morceau, qui était à la base un instrumental, a ensuite été édité sensiblement et les voix ont été ajoutées.

Editions

L'album est paru sous la forme d'un double album en vinyle, cassette audio, et CD.

  • Side 1:
  1. Sign '☮' The Times (4:56)
  2. Play In The Sunshine (5:05)
  3. Housequake (4:41)
  4. The Ballad Of Dorothy Parker (4:02)
  • Side 2:
  1. It (5:10)
  2. Starfish And Coffee (2:50)
  3. Slow Love (4:22)
  4. Hot Thing (5:39)
  5. Forever In My Life (3:30)
  • Side 3:
  1. U Got The Look (3:47)
  2. If I Was Your Girlfriend (5:01)
  3. Strange Relationship (4:01)
  4. I Could Never Take The Place Of Your Man (6:28)
  • Side 4:
  1. The Cross (4:46)
  2. It's Gonna Be A Beautiful Night (9:01)
  3. Adore (6:29)

Analyse

Bien que Sign '☮ ' The Times soit le produit du découpage d'un triple album, ce disque est considéré comme l'une des oeuvres de Prince les plus abouties. Proposant un style musical très varié, Sign '☮ ' The Times a parfois été considéré comme la synthèse des albums précédents. On y trouve du funk à la James Brown (Housequake), du rock total (The Cross, Play In The Sunshine), des ballades soul divines (Slow Love, Adore), des morceaux pop évidents (U Got The Look, I Could Never Take The Place Of Your Man) ou des délires psychédéliques (If I Was Your Girlfriend), ainsi que du groove lubrique (Hot Thing), une sorte d'hommage aux Beatles (Starfish And Coffee), un morceau live (It's Gonna Be A Beautiful Night), et un superbe blues/électro/funk (le morceau-titre).

L'inventivité et la versatilité de Prince atteignent ici leur paroxysme. Particulièrement remarqués, des morceaux comme Housequake, ou The Ballad Of Dorothy Parker, ou encore If I Was Your Girlfriend conjuguent nouveauté, maîtrise et finesse. Les sonorités de Prince semblent évidentes, et pourtant sa production ne ressemble à rien de ce qui existe en musique pop grand public au même moment.

Prince est comme touché par la grâce, à tel point que mêmes les erreurs deviennent des idées brillantes. Par exemple, les choeurs de Forever In My Life ont été placés une mesure avant la place qu'ils devaient occuper. Il en résulte que les choeurs apparaissent avant la phrase qu'ils doivent normalement compléter. Finalement, le résultat est bien meilleur ainsi. De même, le titre U Got The Look a été enregistré sur un tempo plus lent. En l'accélérant, l'ensemble de la chanson a vu sa tonalité changer. La voix de Prince se rapproche alors de celle utilisée pour les titres de Camille. Là encore, le titre a été laissé tel quel.

Au sujet des paroles, l'album propose aussi une grande diversité puisque Prince traite à nouveau de sujets de société (le morceau-titre, The Cross) mais laisse également la part belle à la fête (Play In The Sunshine, Housequake). On trouve aussi bien des déclarations d'amour romantiques (Forever In My Life, Adore) que des sujets scabreux (Hot Thing, It). Dans certains cas, on retrouve la grande sensibilité de Prince notamment vis à vis des femmes (Strange Relationship, If I Was Your Girlfriend).

Au global, l'album contient le meilleur de ce que l'on peut attendre de Prince.

Singles

Les singles extraits de cet album sont à peu près les mêmes partout. La, La, La, He, He, Hee est un morceau funk complètement délirant où Prince raconte l'histoire d'un chien amoureux d'une chatte. Schokadelica est un titre qui faisait partie de l'album de Camille. Ce titre a été écrit en référence à Jesse Johnson, dont le second album portait ce même titre, mais sans qu'il y ait une chanson dans l'album. Prince a donc enregistré le titre très vite et l'a fait passer en radio pour se moquer de Jesse Johnson.

  • 7" singles
    • Sign 'O' The Times / La, La, La, He, He, Hee
    • U Got The Look / Housequake
    • If I Was Your Girlfriend / Schockadelica
    • I Could Never Take The Place Of Your Man / Hot Thing
  • 12 singles
    • Sign 'O' The Times / La, La, La, He, He, Hee (highly explosive 10:32)
    • U Got The Look (long look 6:45) / Housequake (MoQuake 7:15)
    • If I Was Your Girlfriend / Schockadelica (extended 6:12)
    • I Could Never Take The Place Of Your Man / Hot Thing (edit 3:40) (ext remix 8:32) (dub 6:53)

Critiques

Le double album de Prince a reçu des critiques presque totalement unanimes, et il est souvent considéré comme son meilleur album. Il est régulièrement cité dans les listes des 100 meilleurs albums de tous les temps.

Performances commerciales

S'il y a un domaine où Sign '☮' The Times a profondément déçu, c'est sur celui des résultats de ventes. Malgré les très bonnes critiques, et d'assez bonnes performances des singles dans les charts (sans toutefois obtenir de n°1, seul U Got The Look parviendra à la 2ème place aux Etats Unis) les ventes seront modestes, ne dépassant pas les 1,6 million d'exemplaires soit le même score que Parade. Le même résultat étant obtenu en Europe et reste du monde. Ainsi, avec à peine un peu plus de 3 millions de ventes mondiales, Prince reste loin derrière Madonna par exemple (son album True Blue paru en 1986 s'est écoulé à 7 millions d'exemplaires aux USA).

Héritage

Généralement considéré comme le meilleur album de Prince, Sign '☮' The Times a bénéficié d'une tournée spécifique (Sign '☮' The Times Tour) et tous ses morceaux ont été joués en concert dans les années successives.

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